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Hormigas del Bosque Lluvioso

Entre las miles de especies de insectos del bosque tropical lluvioso las más fascinantes e intrigantes son las Hormigas Cortadoras de Hojas, que cultivan hongos bajo tierra usando material masticado de las hojas de ciertas plantas y árboles. Esto ha evolucionado en un avanzado sistema de agricultura basado en el mutualismo hormigas-hongos: ellas se alimentan no de las hojas, sino de estructuras producidas por el hongo que crece sólo en las cámaras subterráneas del hormiguero.

Vitrina de Hormigas Cortadoras del Bosque Lluvioso

Las Hormigas Cortadoras pueden ser vistas desfilando a través del suelo del bosque tropical lluvioso de Costa Rica, transportando trozos cortados de hojas hacia sus hormigueros. Ahí las hojas son procesadas y convertidas en fertilizante para cultivar un hongo especializado que produce estructuras especiales llamadas gongylidia, que son el verdadero alimento de las hormigas. Ellas cultivan laboriosamente este hongo, alimentándolo con material de hojas recién cortadas y manteniéndolo libre de pestes y moho.

A pesar del potencial daño que las Hormigas Cortadoras pueden hacer a plantas valiosas, en realidad son muy útiles. El hormiguero está formado por la acumulación de desechos orgánicos traídos desde las cavidades internas, y este material puede ser usado como un fertilizante orgánico de alta calidad en la agricultura humana. Además, le ahorra al geólogo experto el trabajo de extraer muestras de la profundidad del suelo para poder analizar su composición y realizar investigaciones concernientes a la composición química del lecho rocoso subyacente.

Una colonia madura de hormigas cortadoras puede contener más de 7 millones de hormigas, la mayoría trabajadoras femeninas estériles. Están divididas en castas basadas principalmente en el tamaño y las funciones que realizan. Las diferencias funcionales y de tamaño están determinadas, tal como sucede con las abejas, por el alimento especializado que reciben en la fase de larvas.

La reina es el corazón de la colonia de hormigas y es la madre de todas ellas. Como una de las hormigas más grandes del mundo, puede medir hasta 2 pulgadas, vivir por más de 20 años y poner millones de huevos. En Costa Rica realiza ésta labor una vez al año, de mayo a junio, en cantidades de hasta 50.000 huevos.

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